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Sennheiser's trivial patents not threatened by European Parliament

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July 1st, 2005 -- In a recent media campaign in favour of broad patentability of software and business methods, the Siemens-dominated German Electronics Industry Association ZVEI has been touting the German headphone maker Sennheiser as an example of a company whose existence would be threatened if the Parliament does not rubberstamp the practise of the European Patent Office in its vote on the 6th of July. Sennheiser has been trying to obtain a monopoly on the method of "searching for an available frequency" in an infrared device, and their board spokesman says that without such a broad monopoly Sennheiser no longer stands a chance against their competitors from Shanghai.

According to several articles which ZVEI appears to have planted in top-class newspapers by mediation of a prestigious media agency and which all quote Sennheiser's board member Rolf Meyer, Sennheiser can not risk to spend money implementing a functionality in a computer program unless they can be sure that they are the only ones who are allowed to write such a program. According to Meyer, this is because the Chinese work more efficiently. The only chance, according to Meyer, consists in shutting down the Chinese competitors before they can accumulate enough capital for their operations.

After a simple patent search, FFII has found the Sennheiser patent application to which Meyer must have been referring. Meyer was right. The claims are indeed as broad as he suggests, and they are surely suitable for locking everybody else, including the Chinese, out of the market of infrared devices for 20 years.

Nevertheless, however unreasonable Sennheiser's claims may be, the 21 cross-partisan amendments currently under discussion in the European Parliament certainly do not exclude them from patentability.

Main Claim of WO2005043782 (excerpt translated to English by FFII)

1. Infrared receiving unit comprising an infrared receiver that receives infrared signals and a searching unit that searches for infrared broadcasting stations.

Abstract of WO2005043782

Disclosed is an infrared receiver unit comprising an infrared receiver for receiving infrared signals and a transmitter-searching apparatus for doing an infrared transmitter search. Such an infrared receiver unit can be used accordingly in an infrared headphone/hearing aid, mobile terminal, or interpretation and conference system so as to make it possible to do an IR search. Such a headphone/hearing aid allows different systems that are based on different modulation frequencies to be combined with each other such that the headphones/hearing aids can be used in a compatible and universal manner with other systems.

Claims of WO2005043782 (German original)

  1. Infrarot-Empfangseinheit, mit einem Infrarot-Empfänger (E) zum Empfangen von Infrarot-Signalen, und einer Sendersuchlaufeinheit (SSE) zum Durchführen eines Infrarot-Sendersuchlaufes.
  2. Empfangseinheit nach Anspruch 1, ferner mit einem Speicher für vorgegebene Frequenzen (FBS) zum Durchführen eines automatischenSendersuchlaufes innerhalb der vorgegebenen Frequenzen.
  3. Empfangseinheit nach Anspruch 1 oder 2, ferner mit einer Einrasteinheit (EE) zum Einrasten eines empfangenen Infrarot-Senders.
  4. Empfangseinheit nach Anspruch 1,2 oder 3, ferner mit einer Schaltereinheit (S) zum Freigeben des Sendersuchlaufes.
  5. Empfangseinheit nach einem der Ansprüche 1-4, ferner mit einer Anzeigeneinheit (AE) zum Anzeigen der durch den Sendersuchlauf erfassten Infrarot-Sender.
  6. Empfangseinheit nach Anspruch 5, ferner mit einer Codeauswerteeinheit (CAE) zum Zuordnen eines erfassten Infrarot-Senders einer vorgegebenen Applikation.
  7. Infrarot-Kopfhörer/Hörhilfe mit einer Infrarot-Empfangseinheit nach einem der Ansprüche 1-6.
  8. Mobiles Endgerät mit einer Empfangseinheit nach einem der Ansprüche 1-6.
  9. Dolmetscher-und Konferenzsystem, mit einer Vielzahl von Infrarot-Kopfhörern/Hörhilfen nach Anspruch 7 und/oder einer Vielzahl von Empfangseinheiten nach einem der Ansprüche 1-6 und Infrarot-Sendern zum Senden von Infrarot-Signalen bei spezifischen Frequenzen.
  10. System nach Anspruch 9, wobei die Infrarot-Sender dem Infrarot-Signal einen spezifischen Code entsprechend der spezifischen Frequenz des Infrarot-Signals hinzugefügt wird.
  11. System nach Anspruch 9 oder 10, mit Mitteln zum Personalisieren eines Infrarot-Kopfhörers nach Anspruch 7 oder einer Infrarot-Empfangseinheit nach einem der Ansprüche 1-6.
  12. System nach Anspruch 9,10 oder 11, mit Mitteln zum Übertragen eines Bedienungs-und/oder Verarbeitungsprogramms an eine Empfangseinheit nach einem der Ansprüche 1-6.

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